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Científicos están a punto de descubrir que ocasiona que los «vapeadores» se enfermen

Desde hace algunos años el «vapeo», como se le conoce al uso de cigarrillos electrónicos, se ha visto como una alternativa para aquellos que quieren fumar sin los riesgos a la salud que tiene el cigarrillo tradicional. Sin embargo en los últimos meses han aparecido varios reportes de personas gravemente enfermas, supuestamente a raíz del uso de estos dispositivos electrónicos.

Los funcionarios de salud estatales y federales que investigan las misteriosas enfermedades pulmonares relacionadas con el vapeo en Estados Unidos, han encontrado el mismo químico en muestras de productos de marihuana utilizados por personas enfermas en diferentes partes del país y que usaron diferentes marcas de productos en las últimas semanas.

El químico es un aceite derivado de la vitamina E. Los investigadores de la Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos encontraron el aceite en los productos de cannabis en muestras recolectadas de pacientes que enfermaron en todo Estados Unidos.

Funcionarios de la FDA compartieron esa información con funcionarios de salud estatales durante una conferencia telefónica esta semana, según varios funcionarios que participaron en la llamada.

Ese mismo químico  también se encontró en casi todas las muestras de cannabis de pacientes que enfermaron en Nueva York en las últimas semanas, dijo una portavoz del departamento de salud del estado.

Si bien este es el primer elemento común encontrado en muestras de todo el país, los funcionarios de salud dijeron que es demasiado pronto para saber si esto está causando las lesiones.

La vitamina E se encuentra naturalmente en ciertos alimentos, como el aceite de canola, el aceite de oliva y las almendras. El aceite derivado de la vitamina, conocida como acetato de vitamina E, está comúnmente disponible como un suplemento nutricional y se usa en tratamientos tópicos para la piel.

No se sabe que cause daño cuando se ingiere como un suplemento vitamínico o se aplica a la piel. Su nombre suena inofensivo, dijeron los expertos, pero su estructura molecular podría hacerlo peligroso cuando se inhala. Sus propiedades similares al aceite podrían estar asociadas con los tipos de síntomas respiratorios que muchos pacientes han informado: tos, falta de aliento y dolor en el pecho, dijeron las autoridades.

«Sabíamos por las pruebas anteriores de Nueva York que habían encontrado acetato de vitamina E, pero que la FDA hablara de ello a través de su plan general de pruebas, eso fue lo más notable que escuchamos», dijo un funcionario que escuchó la sesión informativa pero no estaba autorizado para hablar en público.

Los departamentos de salud estatales informan nuevos casos semanalmente. Hasta el 27 de agosto, había 25 casos posibles reportados por 25 estados. Se están investigando informes adicionales de enfermedades pulmonares, según funcionarios de los CDC.

El miércoles, las autoridades de salud de Oregon dijeron que un adulto de mediana edad que murió a fines de julio de una enfermedad respiratoria severa había usado un cigarrillo electrónico que contenía aceite de marihuana comprado en un dispensario legal.

Es la segunda muerte vinculada al vapeo en todo el país y la primera vinculada a un producto comprado en una tienda. Funcionarios de Illinois informaron la primera muerte la semana pasada. No especificaron qué tipo de producto se utilizó en ese caso.

Las autoridades de salud estatales y federales han dicho que se están centrando en el papel de los contaminantes o las sustancias falsificadas como una causa probable de enfermedades pulmonares relacionadas con el vapeo.

Muchos pacientes han dicho a funcionarios y médicos que compraron productos de cannabis en la calle. Muchos de los que han caído enfermos dicen que han consumido productos con vapor que contienen marihuana, pero otros dijeron que usaron cigarrillos electrónicos de nicotina tradicionales. Muchos informan que usan ambos. Las autoridades dijeron que no están descartando adulterantes en los productos de vapeo de nicotina.

Aunque el descubrimiento de un químico común en las pruebas de laboratorio de la FDA y el altamente apreciado laboratorio del Centro Wadsworth de Nueva York ofrece una ventaja potencial, los funcionarios advirtieron que están muy lejos de comprender qué es exactamente lo que enferma a tanta gente.

El segundo informe de una muerte ha enfatizado el peligro de esta enfermedad pulmonar: «Fue sorprendente que el paciente apareciera repentinamente sin ninguna otra afección de salud subyacente y se enfermara lo suficiente como para morir por este síndrome», dijo Ann Thomas, médica de la Autoridad de Salud de Oregón.

El acetato de vitamina E es básicamente grasa, dijo Michelle Francl, profesora de química en Bryn Mawr College. Su punto de ebullición es de 184 grados Centígrados, que está muy por encima del punto de ebullición de 100 grados centígrados para el agua, y casi cuatro veces mayor que la temperatura normal del cuerpo humano.

Una vez que el aceite se calienta lo suficiente como para vaporizarse, puede potencialmente descomponerse, y «ahora estás respirando quién sabe qué», dijo Francl.

Cuando ese vapor se enfría en los pulmones, vuelve a su estado original a esa temperatura y presión, dijo, lo que significa que «ahora ha cubierto el interior de los pulmones con ese aceite”.

En Utah, los médicos han tratado a varios pacientes con lesiones pulmonares agudas que fueron diagnosticados con una condición rara conocida como neumonía lipoidea, con síntomas que incluyen dolor en el pecho y dificultad para respirar. Esos pacientes tenían células inmunes anormales llenas de lípidos, dijeron los médicos.

A diferencia del tracto digestivo humano, que puede descomponerse y eliminar sustancias extrañas, los pulmones no están diseñados para manejar nada excepto gases, dijeron los expertos.

La investigación ha sido particularmente desafiante para las autoridades sanitarias. «No sabemos lo que estamos buscando», dijo un funcionario de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, que lidera la investigación, la semana pasada.

Los funcionarios están tratando de llegar a una definición coherente de la enfermedad y un sistema estandarizado para recopilar información de los estados. A diferencia de ciertas enfermedades infecciosas, como el sarampión, que deben notificarse a las autoridades federales, los estados no están obligados a informar posibles casos de enfermedades relacionadas con el vapeo a los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, que lidera la investigación.

La FDA está analizando muestras para una amplia gama de productos químicos, incluidos nicotina, THC, otros cannabinoides, «agentes de corte» que pueden usarse para diluir líquidos, otros aditivos, pesticidas, opioides, venenos y toxinas. El THC es el componente de la marihuana que eleva a los usuarios.

«El número de muestras recibidas continúa aumentando y ahora tenemos más de 100 muestras para analizar», dijo el jueves el portavoz de la FDA, Michael Felberbaum.

Los resultados del laboratorio federal parecen confirmar los hallazgos del estado de Nueva York. A fines de la semana pasada, su laboratorio encontró «niveles muy altos de acetato de vitamina E en casi todas» sus muestras de cannabis analizadas. Se analizaron más de una docena de muestras, dijo el jueves una portavoz del departamento de salud. Al menos un producto de vape que contiene acetato de vitamina E se ha relacionado con cada paciente que envió un producto para pruebas, dijo el departamento.

«El acetato de vitamina E no es un aditivo aprobado para las muestras de vape autorizadas por el Programa de marihuana medicinal del estado de Nueva York y no se vio en los productos a base de nicotina que se probaron. Como resultado, el acetato de vitamina E ahora es un enfoque clave» en la investigación de Nueva York, dijo el comisionado de salud del estado de Nueva York, Howard Zucker, en un comunicado.

Todos los pacientes informaron el uso reciente de varios productos de vaporizador, dijeron las autoridades. Se sospecha que muchos son falsificaciones de productos de vaporización recreativa que contienen cannabis disponibles en otros estados.

Fuente: Cerebro Digital.

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